Diana Trujillo la colombiana directora del vuelo a Marte de Perseverance

Diana Trujillo tenía 17 años y US$300 en el bolsillo cuando llegó a Estados Unidos desde Colombia.

Durante años limpió casas para pagar sus estudios y graduarse en ingeniería aeroespacial.

Y ahora es ingeniera de la NASA y directora de vuelo de la misión Marte 2020, que este 18 de febrero depositó en la superficie marciana a Perseverance, el robot explorador más avanzado jamás enviado al espacio.

Perseverance no sólo buscará evidencias de vida pasada y recogerá muestras de rocas que serán regresadas a la Tierra en una futura misión. También pondrá a prueba tecnologías pioneras que serán clave para una futura presencia humana en el planeta rojo.

BBC Mundo habló con Diana Trujillo sobre los objetivos de la misión Marte 2020, los “cinco sentidos” de Perseverance, y por qué buscar la validación en otros es uno de los grandes obstáculos para salir adelante en la vida.

Radio Diez de Marzo reproduce esta entrevista.

Tu rol es directora de vuelo de Marte 2020, ¿qué significa eso?

Cuando lleguemos a la superficie de Marte diferentes grupos operarán el robot.

Uno de esos grupos es el de los directores de vuelo, somos cuatro, y los directores de vuelo son responsables de liderar el grupo que hace todo el análisis del robot, de qué información nos está dando.

Si hay problemas analizamos qué tenemos que hacer para recuperar al robot y poder decir si estamos listos para el siguiente día y podremos comandarlo o no.

Además fuiste responsable con tu equipo del brazo robótico.

Diferentes grupos tienen diferentes niveles de trabajo. Hay un grupo de ingeniería mecánica que hizo todo el diseño del brazo robótico con la mano y los instrumentos que lleva.

Lo que mi grupo hizo es que una vez que el diseño mecánico estuvo hecho, y también el diseño electrónico, tomamos esa parte y la integramos con el diseño del software para estar seguros de que cuando tú comandas el robot hace lo que tiene que hacer.

Mi grupo tuvo que evaluar y hacer todos los exámenes para demostrar que lo que el brazo robótico y la mano y los instrumentos hacían era exactamente para lo que estaban diseñados.

¿Por qué es tan importante el brazo robótico de Perserverance con su mano? ¿Qué función cumple?

Me gusta mucho el nombre que usamos de brazo robótico, porque es como tu brazo, tu mano, tu muñeca y tus dedos.

Entre los dedos del robot hay dos instrumentos, uno que se llama SHERLOC y uno que se llama PIXL. Esos dos instrumentos necesitan que el brazo robótico los ponga cerquita de la roca para que puedan hacer un escáner e identificar si hubo en algún momento vida en la superficie de Marte.

Esos instrumentos tienen que llegar en ciertos momentos a cinco mm de la roca para estudiar los lugares donde hay más posibilidad de vida pasada y determinar cuáles son los elementos químicos en esos lugares.

Una novedad es que Perseverance tiene micrófonos, muchos tal vez se preguntan qué esperan escuchar…

Yo me haría la pregunta de manera opuesta, ¿por qué no? Cada vez que exploramos los planetas pensamos prácticamente en los cinco sentidos, quiero ver, quiero tocar, entonces ¿por qué no querer oir?

Y hay un instrumento que pueden pensarlo incluso como el gusto, porque una vez que taladramos la roca Perseverance puede encapsular especímenes en tubos y luego los guarda dentro del robot. Es casi como si se los estuviera poniendo dentro de su estómago.

Hemos tratado de pensar: ¿qué podemos hacer para maximizar la perspectiva que tendría una persona si estuviera en la superficie de Marte?

Y esos especímenes o muestras de roca pulverizada que se guardan dentro del robot, ¿cuándo serán enviados a la Tierra?

El robot irá hasta un lugar que decidirá la NASA para dejar los tubos en la superficie, en espera de una siguiente misión (Mars sample return mission o Misión de retorno de muestras de Marte).

La misión que viene es la que va a recoger los tubos y devolverlos a la Tierra, la expectativa es que eso ocurra entre 2031 y 2038.

Tú también trabajaste en Curiosity, el robot explorador que llegó a Marte en 2012. ¿Qué diferencias hay entre Curiosity y Perseverance y cuáles son las preguntas que cada uno intenta resolver?

Para hacer una analogía, imagina que vas viajando en carro. Me gusta eso de viajar en el carro para conocer. Cuando estás viajando en el carro te bajas y ves una casa donde las personas vivían antes.

Eso fue lo que hizo Curiosity, bajarse del carro y decir, aquí hay una casa, Curiosity respondió a la pregunta de si hubo en Marte condiciones, la “infraestructura” o la composición química para sostener la vida.

Pero luego volviendo a la analogía del viaje en carro te empiezas a preguntar quién vivía en la casa, cómo sería esa persona.

Entonces la pregunta que está tratando de contestar Perseverance es si hubo vida en la superficie de Marte o no. Ya que encontramos la casa, ¿será que alguien vivió allí? Esa es la diferencia.

¿Cuánto más avanzada es la tecnología de Perserverance comparada con la de Curiosity?

Cada vez que mandamos una misión hay un siguiente paso y más tecnología. Te voy a dar algunos ejemplos.

Con Perseverance vamos a llevar el primer helicóptero que hemos llevado a cualquier planeta. Yo todavía acá en la Tierra, cuando veía el Superbowl y mostraban los drones con cámaras, me decía “qué perspectiva tan chévere”. Ahora imagínate eso en la superficie de Marte.

Otra tecnología tiene que ver con esta pregunta: cuando llevemos humanos a la superficie de Marte, ¿cómo los vamos a sostener? Entonces hay un instrumento que se llama MOXIE que va a crear oxígeno a partir del CO2 o dióxido de carbono en la atmósfera de Marte.

Otro ejemplo es el que te mencionaba antes, el instrumento mecánico más complejo que hemos llevado a Marte y que va a colectar muestras de especímenes de rocas en 49 tubos del tamaño de un lápiz.

Nota realizada en la BBC.

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